The “Nutcracker” of Miami City Ballet: a blockbuster played with tenderness

This article was originally written in Spanish and appeared in El Nuevo Herald. It has been translated and edited here for clarity.

by Orlando Taquechel/ArtburstMiami

This article was originally written in Spanish and appeared in El Nuevo Herald. It has been translated and edited here for clarity. To read the original review, please click here.

December 17, 2019 02:58 PM

The students of the Miami City Ballet School in “Nutcracker”. Courtesy/ALEXANDER IZILIAEV

The production reinvented by the Miami City Ballet (MCB) of George Balanchine’s “Nutcracker” returned to the scene in a triumphant way but was also a rarity. This [Nutcracker] is a blockbuster interpreted with tenderness.

The great shows are machines with their own life designed to shield. It was a welcoming surprise to see how the affection of the MCB dancers seems to have tamed this spectacular assembly of high budget and transformed it into a very pleasant experience that remains in the memory, not for its ostentation, but for taking its time to say what it means.

When I speak about a reinvented “Nutcracker,” I am referring to the makeover that this ballet – a favorite classic of the public that the company, directed by Lourdes López, has had in its repertoire since 1990 – received in 2017 – thanks to the costumes of Isabel Toledo, the set design by Rubén Toledo, the lights of James Ingalls, and the video projections of Wendall Harrington.

The Cuban-American designer Isabel Toledo passed away last August and this season is dedicated to her memory.

The changes in the appearance of “Nutcracker” are still welcome but what caught the attention in the production we reviewed today was something else. What was made memorable last Friday night at the Arsht Center in Miami was the dedication evidenced by each and every one of the artists participating in the appropriation of the moments that link this “Nutcracker” with the history of ballet and the company itself.

Take for example the Candy Cane solo of the second act.

Balanchine (1904-1983) danced the roles of Mouse, Little Prince and Mouse King as a child. Between 1921 and 1924, as member of the corps de ballet at the Mariinsky Ballet of St. Petersburg, he stood out as the jester of the second act, performing a choreography that in 1954 [Balanchine] would end up incorporating into his own version of the classic, changing the name to Candy Cane.

The original dance was a creation by Alexander Shiryaev (1867-1941), a famous Mariinsky character dancer. In her article, “Ghosts of ‘Nutcracker’ Past, Preserved on Film,” published in the New York Times in December 2018, Marina Harss states that in late 19th century Russia, it was common for specialized dancers to create their own numbers in the great productions.

Harss also states that Ivanov “let Shiryaev do his own Trepak, or Ukrainian dance, full of jumps in which the legs clap in the air” and concludes that Balanchine “probably learned it from Shiryaev.”

Candy Cane is one of the most anticipated amusements in “The Nutcracker” and without pretending to resort to the theory of six degrees of separation, we must not forget that interest in [Balanchine’s] “Nutcracker” spread throughout the United States when it aired on television in 1957, at which time the best performer of Candy Cane was Edward Villella, founder of Miami City Ballet in 1985. Just as Kleber Rebello is today.

Balanchine’s “Nutcracker” is full of sophisticated references, but you don’t have to be a ballet scholar to enjoy the show because the story – which is part of a story by the German ETA Hoffman – is known to everyone as is Tchaikovsky’s music, both giving “Nutcracker” a familiarity that is appreciated.

As it is also appreciated that the music is performed live by the Opus One orchestra, conducted by the experienced Gary Sheldon.

Another favorable aspect of this ballet is that the special effects do not upset the dramatic actions during the Christmas Eve party at the Stahlbaum house, or hinder the staging of the battle against the mice, nor does it compete with the execution of Waltz of the Snowflakes at the end of the first act.

The original “Nutcracker” may not have been a success in 1892, but there is a trick to Lev Ivanov’s staging, that in 2019 continues to cause expressions of admiration from the public: the sliding of the Sugar Plum Fairy near the end of the adage from pas de deux, during the second act. At its premiere, the Italian dancer Antoninetta Dell’Era was placed on a small hidden platform that moved along a rail and was dragged by her partner – the Russian, Pavel Gerdt.

However, the defining element of any presentation of “The Nutcracker” is children. In the credits, Sandra Jennings is appointed as responsible for the assembly with the little ones, who come from the MCB School and obtained their roles through auditions. The result of her work is excellent.

They all behave in a very professional manner, but Mia Zaffaroni stands out in the leading roles as Marie and Dominick Scherer as Herr Drosselmeier’s nephew who is later Nutcracker and then Little Prince. Not forgetting the charismatic Dev Jones in the role of the mischievous Fritz, who at only 7 years old, already knows how to create a character and steal a scene.

To be fair, we must also recognize the magnificent acting performance of Rainer Krenstetter and Tricia Albertson, two of the company’s leading figures, as Mr. and Mrs. Stahlbaum. The authority of Didier Bramaz – now Guest Artist – playing Herr Drosselmeier deserves a separate mention.

Finally, we must recognize the endearing performance of Jennifer Lauren and Renan Cerdeiro as the Sugar Plum Fairy and her Knight, Shimon Ito in Chinese dance (Tea), Jordan-Elizabeth Long in Arabic dance (Coffee), Bradley Dunlap as the flirtatious Ginger Mother, and Ashley Knox as Dewdrop.

Miami City Ballet continues to present “Nutcracker” at the Adrienne Arsht Center for the Performing Arts of Miami-Dade County until Sunday, December 22. Tickets can be purchased at



El “Cascanueces” de Miami City Ballet: una superproducción interpretada con ternura

Por Orlando Taquechel/ArtburstMiami

December 17, 2019 02:58 PM

La producción reinventada por el Miami City Ballet (MCB) del “Cascanueces” de George Balanchine regresa a escena de manera triunfal pero convertida en una rareza. Esta es una superproducción interpretada con ternura.

Los grandes espectáculos son maquinarias con vida propia concebidas para apantallar y es una sorpresa muy agradable ver como el afecto de los intérpretes de MCB parece haber domado este montaje espectacular de elevado presupuesto y lo ha transformado en una experiencia muy agradable que permanece en la memoria no por su ostentación sino por tomarse su tiempo para decir lo que quiere decir.

Cuando hablamos de un “Cascanueces” reinventado estamos haciendo referencia al makeover que este montaje -un clásico favorito del público que la compañía que dirige Lourdes López tiene en su repertorio desde 1990– recibió en 2017 gracias al vestuario de Isabel Toledo, la escenografía de Rubén Toledo, las luces de James Ingalls y las proyecciones de video de Wendall Harrington.

La diseñadora cubanoamericana Isabel Toledo falleció el pasado mes de agosto y esta temporada está dedicada a su memoria.

Los cambios en la apariencia de “Cascanueces” siguen siendo bienvenidos pero lo que llamó la atención en la función de inicio de temporada que hoy reseñamos fue otra cosa. Lo que hizo memorable la noche del viernes pasado en el Arsht Center de Miami fue el esmero evidenciado por todos y cada uno de los artistas participantes en la apropiación de los momentos que enlazan a este “Cascanueces” con la historia del ballet y de la propia compañía.

Tomemos por ejemplo el solo Candy Cane del segundo acto.

Balanchine (1904-1983) bailó los roles de ratón, Principito y Rey Ratón cuando era niño. Entre 1921 y 1924, ya como cuerpo de baile del Ballet Mariinski de San Petersburgo, se destacó como el bufón del segundo acto, ejecutando una coreografía que en 1954 acabaría incorporando a su propia versión del clásico, cambiándole el nombre a Candy Cane.

El baile original fue una creación de Alexander Shiryaev (1867-1941), un famoso bailarín de carácter del Mariinski. En su artículo “Ghosts of ‘Nutcracker’ Past, Preserved on Film” publicado en The New York Times en diciembre de 2018, Marina Harss afirma que en la Rusia de fines del siglo XIX era algo frecuente que bailarines especializados crearan sus propios números en las grandes producciones.

Harss plantea igualmente que Ivanov “dejó que Shiryaev hiciera su propio Trepak, o danza ucraniana, llena de saltos en los que las piernas aplauden en el aire” y concluye que Balanchine “probablemente lo aprendió de Shiryaev”.

Candy Canes es uno de los divertimentos más esperados de “Cascanueces” y sin pretender recurrir a la teoría de los seis grados de separación no hay que olvidar que el interés por el “Cascanueces” de Balanchine se extendió por todo Estados Unidos cuando fue trasmitido por televisión en 1957, época en la que el mejor intérprete Candy Cane era Edward Villella, fundador del Miami City Ballet en 1985. Tal y como lo es Kleber Rebello hoy en día.

El “Cascanueces” de Balanchine está lleno de sofisticadas referencias, pero usted no tiene que ser un estudioso del ballet para poder disfrutar del show porque la historia -que parte de un cuento del alemán E.T.A. Hoffman- es conocida por todos, la música de Tchaikovsky también y ambas cosas le dan a “Cascanueces” una familiaridad que se agradece.

Como también se agradece que la música sea interpretada en vivo en las funciones de MCB y que la conducción de la orquesta Opus One esté a cargo del experimentado Gary Sheldon.

Otro aspecto a favor de este montaje es que los efectos especiales no trastornan las acciones dramáticas durante la fiesta de Nochebuena en casa de los Stahlbaum o dificultan la escenificación de la batalla contra los ratones y nunca compiten con la ejecución del vals de los copos de nieve del primer acto.

Tal vez el “Cascanueces” original no haya sido un éxito en 1892 pero hay un truco de la puesta en escena de Lev Ivanov que en 2019 sigue provocando expresiones de admiración por parte del público: el deslizamiento del Hada de Azúcar casi al final del adagio del pas de deux ubicado en el segundo acto. En su estreno, la bailarina italiana Antoninetta Dell’Era se colocaba sobre una pequeña plataforma oculta que se movía a lo largo de un riel y era arrastrada por su partenaire, el ruso Pavel Gerdt.

Sin embargo, el elemento definitorio de toda representación de “Cascanueces” son los niños. En los créditos se nombra a Sandra Jennings como responsable del montaje con los pequeños, que provienen de la escuela del MCB y obtuvieron sus papeles a través de audiciones. El resultado de su trabajo es excelente.

Todos ellos se comportan de manera muy profesional, pero en los papeles protagónicos se destacan Mia Zaffaroni como Marie y Dominick Scherer como el sobrino de Herr Drosselmeier que es después Cascanueces y luego Principito. Sin olvidar al carismático Dev Jones en el rol del travieso Fritz, que con solo 7 años de edad ya sabe cómo crear un personaje y robarse una escena.

Para ser justos, debemos también reconocer el magnífico desempeño actoral de Rainer Krenstetter y Tricia Albertson, dos de las primeras figuras de la compañía, como el matrimonio Stahlbaulm. La autoridad de Didier Bramaz – ahora Artista Invitado – interpretando a Herr Drosselmeier merece una mención aparte.

Por último, hay que reconocer el desempeño entrañable de Jennifer Lauren y Renan Cerdeiro como el Hada de Azúcar y su Caballero, de Shimon Ito en la danza china (Té), Jordan-Elizabeth Long en la danza árabe (Café), de Bradley Dunlap como la coqueta Madre Jenjibre y Ashley Knox como Gota de Rocío.

Definitivamente, comunicar el afecto que se tiene por el material que se interpreta es un acto de entrega que los bailarines de MCB asumen con irreprochable delicadeza y es por eso que son premiados al final con una cálida ovación de pie.

Miami City Ballet sigue presentando “Cascanueces” en el Adrienne Arsht Center for the Performing Arts of Miami-Dade County hasta el domingo 22 de diciembre. Las entradas pueden adquirirse en